Avontuur

Offroad op Malta

De Xterra crosstriathlon op Malta is een jaarlijks genoegen van Maud Golsteyn. De Limburgse atlete en haar partner Lars van der Eerden genieten telkens weer van het eiland met de bijzondere combinatie van eeuwenoude cultuur, strand en rotsen in het hart van de Middellandse Zee. Al komen ze er zelf vooral om te racen.

Om mooie avonturen, zware uitdagingen of exotische wedstrijden te beschrijven, zoekt Transition elke editie naar verhalen uit de eerste hand. Het liefst kiezen we een deelnemer die onder niet geheel standaard-omstandigheden een triathlon, duathlon of ander multisportevenement heeft volbracht. Meestal is dat geen probleem. Onze sport is op alle continenten te beoefenen en avontuurlijk dat we als volk blijkbaar zijn, verschijnen overal ter wereld Nederlanders aan de start. Voor de Xterra Malta, een zeer technische crosstriathlon op het eiland in de Middellandse Zee, hadden we Maud Golsteyn (38) in het vizier. De naam van de Limburgse prijkte in aanloop naar de wedstrijd in mei op de startlijst.

Het ontbreekt Malta wellicht aan een echte duursportcultuur en toch vindt er jaarlijks een uitdagende crosstriathlon plaats. Afgelopen jaar streek ook de Superleague Triathlon voor het eerst neer op het eiland.

Golsteyn probeert er elk jaar bij te zijn en heeft daar goede redenen voor. Ze won verschillende crosstriathlons, was de eerste Nederlandse die als professional zegevierde in een race uit het Xterra-circuit en staat bekend als een durfal. De triatlete deinst op haar mountainbike niet terug voor rotsachtige hellingen met een stijgingspercentage van 20 procent. Ook bedwong ze in haar leven al vele door god verlaten trailpaden.

Ander seizoenverloop dan gepland

Maar hoe minutieus we ook de uitslagenlijsten bestudeerden in de week na Xterra Malta, de naam van Golsteyn was onvindbaar. In welke categorie we ook keken, geen Golsteyn. Ze zou toch van start gaan? “Jazeker, dat was ook mijn bedoeling”, vertelt ze een week later. “Maar dat feest ging helaas niet door.” Gelukkig deed ze aan alle vier voorgaande edities mee en wilde ze haar eerdere ervaringen met alle liefde delen. Het seizoen van Golsteyn liep tot nu toe niet zoals vooraf was bedacht. Het hele voorjaar kwakkelde ze met haar gezondheid. Zat ze eindelijk weer lekker in het ritme van trainen, voelde ze zich opnieuw slecht. Zo kreeg ze het wekenlang te verduren. Griep, luchtweginfecties en virussen; het bleef haar niet bespaard.

Er moest al een streep worden gezet door het WK Crossduathlon in Pontevedra en ook Xterra Malta, de wedstrijd die ze met verloofde Lars van der Eerden (ze trouwen op de verschijningsdatum van deze editie!) zou doen, ging voor haar niet door. Van der Eerden op zijn beurt liet de wedstrijd op het eiland schieten vanwege een hernia. Het zat het stel dus flink tegen in 2019. “In de 22 jaar dat we samen zijn, hebben we het nog nooit zo meegemaakt”, zegt Golsteyn. “We zijn beiden altijd gezond geweest en gezegend met een fit lijf. De laatste maanden hebben we ons doen beseffen hoe gelukkig je eigenlijk moet zijn als je gezond bent. Dat plaatst alles in perspectief. Waarom zou je enorm balen bij een prestatie die tegenvalt?”

Foto door: www.viewingmalta.com, Xterra/Carel du Plessis
Foto door: www.viewingmalta.com, Xterra/Carel du Plessis

Rotsachtig eiland

Toch vindt ze het zonde ze dat ze de race op Malta aan zich voorbij moest laten gaan. Elk jaar wordt het weekend van de Xterra, een wereldwijd circuit van crosstriathlons, geblokt voor een trip naar het eiland. En dat terwijl Golsteyn niet eens een uitgesproken liefhebber is van Malta. “Ik vind het daar niet per se heel mooi. We zijn er ook meestal maar een lang weekend, dus voor sightseeing hebben we eigenlijk ook geen tijd. Het landschap is heel rotsachtig. Ik ben meer van het groen, geef mij maar bossen.” Wie wat meer tijd te besteden heeft rondom de wedstrijd, kan zelf ontdekken dat het eiland ook veel andere dingen te bieden heeft. Zie tips onderaan artikel.

Foto door: www.viewingmalta.com, Xterra/Carel du Plessis

Malta staat niet bekend om de vele vormen van sport die worden beoefend. De bevolking doet voornamelijk aan voetbal en waterpolo. Zwemmers van het Europese vaste land kwamen er lang geleden al voor trainingskampen. Vanwege het aangename klimaat kan er een groot deel van het jaar buiten getraind worden. Wielrenners kunnen de wegen beter mijden. Het eiland is klein en daardoor zijn de wegen overvol. De automobilisten zijn niet berekend op fietsers. Trailrunnen kan er dan weer wel en wandelaars vinden op het eiland veel mooie routes. Het ontbreekt Malta wellicht aan een echte duursportcultuur en toch vindt er jaarlijks een uitdagende crosstriathlon plaats. Afgelopen jaar streek ook de Superleague Triathlon voor het eerst neer op het eiland. Er wordt in elk geval geprobeerd om triathlon en daarmee de duursporten op de kaart te zetten.

Voor elke dag een kerk

De cultuurliefhebber is er beter op zijn plek. De hoofdstad Valletta heeft veel internationale aandacht getrokken door de status van Europese culturele hoofdstad in 2018. Malta heeft voor elke dag een kerk, verspreid over het kleine grondgebied zijn 365 geloofshuizen gebouwd. Daarnaast kent het land veel historische rijkdommen uit de Middeleeuwen, toen Malta een belangrijke rol vervulde bij de kruistochten tegen de islamieten.

Golsteyn laat deze bezienswaardigheden links liggen. De crosstriatlete is er voor de sport. “Het is een optelsom van allerlei kleine elementen waarom ik de Xterra op Malta standaard in mijn programma opneem. De wedstrijd is bijvoorbeeld altijd in maart, afgezien dan van de laatste editie. Dat betekent dat je al vroeg in het seizoen mag strijden. Dat bevalt me altijd goed.” De organisatie van Xterra Malta probeert de wedstrijd volgend jaar weer in maart op de kalender te krijgen. Dit jaar is dat mislukt vanwege een volgelopen agenda. Dat is waarschijnlijk ook de belangrijkste reden waarom het deelnemersveld bijna halveerde, van 250 naar 130.

Die kleinschaligheid valt dan juist weer goed bij Golsteyn. “Het is overzichtelijk en gemoedelijk. In België zijn sommige wedstrijden overbevolkt, dan is dit echt een verademing. Dat begint al bij de reis. Vliegen van en naar Malta is gunstig in tijd en geld. De wedstrijd zelf is binnen de drie uur te volbrengen, waardoor het niet een enorme aanslag is op je lichaam. Onderweg heb je prachtige uitzichten en het fiets- en loopparcours zijn technisch. Daar houd ik van. Dit maakt Xterra Malta voor mij een heerlijke wedstrijd.”

Illustratie door: totenmetontwerpen.nl
Illustratie door: totenmetontwerpen.nl

“Het mountainbikeparcours is geweldig. Hoe groter de rotsblokken zijn, hoe leuker ik het vind.”

Maud Golsteyn
Foto door: www.viewingmalta.com, Xterra/Carel du Plessis

Foto door: www.viewingmalta.com, Xterra/Carel du Plessis

Technisch parcours

Deirdre Faruggia, racedirecteur van de Xterra, bevestigt de woorden van Golsteyn. Ze benadrukt de gastvrijheid van de Maltezers en de vriendelijke instelling van de bevolking. Van de taxichauffeur tot restauranthouder, ze zijn allemaal behulpzaam en spreken zonder uitzondering uitstekend Engels. Het technische parcours trekt volgens Faruggia met name Fransen en Italianen. Slechts 10 procent van het totale veld komt van Malta. “Elk jaar komen 17 verschillende nationaliteiten naar onze Xterra. Dat is volgens mij heel veel voor een relatief korte wedstrijd. Dit jaar kwam zelfs iemand uit Nieuw-Zeeland voor de race. Daar zijn we dan ook heel trots op. Onze ervaring is dat veel atleten jaarlijks terugkeren.”

 

Ook Golsteyn belooft terug te keren, indien de gezondheid het weer toelaat. “Het mountainbikeparcours is daar geweldig. Hoe groter de rotsblokken zijn, hoe leuker ik het vind. Zeker voor een beginner kan het heel heftig zijn. Maar iedereen heeft de mogelijkheid om af te stappen als het te gevaarlijk dreigt te worden.” Hoewel haar omgeving het hartgrondig met haar oneens is, noemt Golsteyn zichzelf geen durfal. “Ik heb zeker mijn angsten. De eerste keer dat ik op een mountainbike zat, durfde ik helemaal niks. Ik kon beter met de fiets aan mijn hand gaan lopen. Inmiddels heb ik zo veel geoefend dat ik genoeg ervaring heb en me bijna in elke situatie weet te redden. Afdalingen vind ik gewoon top. Xterra betekent voor mij ook grenzen verleggen. Niet alleen fysiek, maar ook technisch. Je komt in het Xterra-circuit op parcoursen terecht die in Nederland niet te maken zijn. Zo rotsachtig en zo uitdagend. Ook Malta heeft zo’n parcours.”

Blijven leren

“Je overwint jezelf heel vaak op de fiets. Dat is zo mooi aan mountainbiken. Je blijft maar leren en beter worden.” Het is inmiddels duidelijk welk onderdeel van de crosstriathlon het meeste enthousiasme aanwakkert bij Golsteyn. Vertellen over zwemmen in een prachtige baai op Malta zorgde voor minder stemverheffing bij de Limburgse dan het praten over mountainbiken. “Als ik Mathieu van der Poel zie gaan op een mountainbike denk ik vaak: ‘wat een idioot!’ Maar hij is gewoon helemaal één met zijn fiets. Hij weet bij elke vezel die hij aanspant in zijn lijf wat de gevolgen zijn voor de fiets. Hij heeft ook veel grenzen moeten verleggen en is daarin veel verder dan ik. Iedereen kan die grenzen verleggen. Dat is het mooie van de sport. Investeer en je groeit.”

“De wedstrijd zelf is binnen de drie uur te volbrengen, waardoor het niet een enorme aanslag is op je lichaam.”

Maud Golsteyn

Na het interview is in ieder geval duidelijk dat Golsteyn in het vervolg een uitstekende ambassadeur zou zijn om Xterra, crosstriathlons en mountainbiken te promoten in Nederland. “Zo. Nu heb ik wel een mooi praatje gehouden om mensen enthousiast te maken toch?”

Vijf dingen die je wilt weten over Malta

  1. Het klimaat van Malta is ideaal voor de liefhebber van zon, zee en buitenleven. Er valt weinig regen en in de winter schijnt de zon nog vijf à zes uur per dag. ’s Zomers is dat zelfs het dubbele en het strandseizoen duurt er met een beetje geluk tot eind oktober.
  2. Malta is sinds 2004 onderdeel van de EU en de Maltezers zijn daar zo trots op, dat er elk jaar rond 1 mei een groots vuurwerk georganiseerd wordt. Voor de thuisblijvers wordt daarvan zelfs een DVD uitgebracht. Hup, Europa!
  3. Overal op het eiland zijn archeologische vindplaatsen, variërend van megalitische monumenten en hunebedden tot overblijfselen van Romeinse villa’s. De oudste bekende beschaving dateert van 5200 voor Christus. Ook op het buureiland Gozo, dat eveneens deel uitmaakt van de republiek Malta, kunnen tempels bekeken worden.
  4. Carnaval kent een grote traditie onder de Maltezers. Denk grote praalwagens, extravagante kostuums en een bruisend nachtleven in clubs en bars. Voor een wat meer macabere en vreemde versie van Carnaval kun je terecht in Nadur, op buureiland Gozo.
  5. Als bezoeker van Malta kom je vanzelf in de hoofdstad Valletta terecht. Wil je het oude Malta leren kennen, ga dan naar The Three Cities, waarvan de natuurlijke havens al door de Phoeniciërs gebruikt werden. Ook de ridders van Sint Jan hadden er hun eerste thuisbasis en de paleizen, forten en bastions zijn er veel ouder dan die in Valletta. Jaarlijks hoogtepunt zijn de Paasprocessies, waarin beelden van de opgestande Christus met veel ceremonieel vertoon door bomvolle straten gedragen worden.


 

Dit artikel verscheen in Transition Magazine #21


Thomas Sijtsma

Journalist (Parool, AD, De Muur, Soigneur, Bicycling). Schrijver van Koen de Kort – Renner met rede (2017) en Lieuwe Westra – Het Beest (2018). Finishte in 2019 in Frankfurt zijn eerste Ironman.

 

Schrijft voor Transition over avonturen in binnen- en buitenland en interviewt (top)atleten

Nog niet
ingeschreven?

De NTB verstuurt elke donderdag een nieuwsbrief met een samenvatting van het nieuws van die week en de populairste artikelen van transition.nl