Abu Dhabi is vrijdag en zaterdag voor het vierde achtereenvolgende jaar de openingswedstrijd van de ITU World Triathlon Series (WTS). In de hoofdstad van de Verenigde Arabische Emiraten komen vijf Nederlanders aan de start: Rachel Klamer, Maaike Caelers, Maya Kingma, Kirsten Nuyes en Marco van der Stel.
De wedstrijd in Abu Dhabi is de eerste race in een serie van zeven. Dit jaar strijden de beste triatleten ter wereld in Bermuda, Yokohama, Leeds, Hamburg, Edmonton, Montreal en in de Grand Final in Gold Coast, Australië, om de mondiale titels. Het seizoen 2018 markeert bovendien de start van de ‘road to Tokio’, waarvan de kwalificatieperiode start in mei van dit jaar.

Maar liefst negen vrouwen uit de top tien van de ranking van vorig jaar doen vrijdag mee aan de sprint triathlon op en rond het Yas Marina circuit en is daarmee een van de sterkst bezette wedstrijden in de geschiedenis van de World Triathlon Series. Wereldkampioene Flora Duffy uit Bermuda gaat in Abu Dhabi met nummer één van start. Andere favorieten zijn Asleigh Gentle uit Australië, Katie Zafares en Kirsten Kasper uit de Verenigde Staten en de Nieuw-Zeelandse Andrea Hewitt.

Rachel Klamer die de winter grotendeels doorbracht in Zuid-Afrika en zich met een hoogtestage met de nationale selectie in Namibië voorbereidde op het nieuwe seizoen, begon het jaar goed met een zesde plaats in de eerste World Cup-race van het jaar in Kaapstad. De triatlete uit het Overijsselse Beuningen eindigde in 2017 op de achtste plaats in het wereldkampioenschap en start ook in Abu Dhabi met nummer acht.

Ook Kirsten Nuyes kwam drie weken geleden aan de start van de World Cup in Kaapstad en eindigde daar, met een negende plaats, voor het eerst in de top tien van een World Cup. Voor Maaike Caelers en Maya Kingma wordt Abu Dhabi de eerste wedstrijd van het seizoen. Maaike Caelers werkt dit seizoen voor het eerst samen met de Canadese coach Jonathan Hall en bereidde zich in Phoenix, Arizona voor op het seizoen.

Marco van der Stel is vrijdag de enige Nederlander in de mannenrace. Van der Stel maakte drie weken geleden indruk met zijn zesde plaats in de World Cup in Zuid-Afrika. Hij finishte in Kaapstad binnen een minuut van winnaar Richard Murray, de Zuid-Afrikaanse partner van Rachel Klamer. Richard Murray, die met de Nederlandse selectie mee trainde in Namibië, is in Abu Dhabi ook een van de kanshebbers voor een podiumplek. De grote favoriet is wereldkampioen Mario Mola uit Spanje, terwijl ook de Brit Jonathan Brownlee en de Noor Kristian Blummenfelt gegadigden zijn voor topnotering.

De mannenwedstrijd in Abu Dhabi gaat om 13.36 uur lokale tijd (10.36 uur Nederlandse tijd) van start en de vrouwen beginnen om 15.36 uur (12.36 uur Nederlandse tijd) aan hun wedstrijd. De races zijn live te volgen via http://www.triathlonlive.tv.