Een recordaantal van meer dan 2400 deelnemers, uit in totaal 66 landen, doet zaterdag mee aan het wereldkampioenschap Ironman op Hawaii. Nederland komt met zesendertig atleten aan de start in Kona, onder wie paralympisch kampioen Jetze Plat.

De beste triatleten ter wereld strijden zondag op de archipel in de Stille Oceaan traditiegetrouw weer om de wereldtitels. Nederland moet het dit jaar doen zonder deelnemers in de pro-categorie. Yvonne van Vlerken, Nederlands paradepaardje op de klassieke afstand (3,8 km zwemmen, 180 km fietsen en 42,2 km hardlopen), laat de wedstrijd op Hawaii bewust schieten. De in Oostenrijk woonachtige triatlete wilde vorig jaar nog een keer vlammen op Hawaii, maar moest de wedstrijd wegens een hongerklop vroegtijdig verlaten. “De kans is groot dat ze me daar niet meer terugzien”, vertelde Van Vlerken, die in 2008 als tweede eindigde, na de race. “Ik start altijd om te winnen en dat is op Hawaii heel moeilijk. De wedstrijd ligt me gewoon niet zo.”

Favorieten in de mannenrace zijn onder anderen de Duitsers Sebastian Kienle, Patrick Lange en olympisch kampioen en tweevoudig winnaar Jan Frodeno, de Belg Frederik van Lierde, de Amerikaan Ben Hoffman en Lionel Sanders uit Canada. Bij de vrouwen is titelverdedigster Daniela Ryf uit Zwitserland de grote favoriete. Kanshebsters voor het podium zijn verder de Britse Rachel Joyce, de Amerikaanse Heather Jackson en Anja Beranek uit Duitsland.

Jetze Plat is de te kloppen man voor de overwinning in de race voor rolstoelatleten. Na het behalen van de paralympische titel en de wereldtitel gaat de paratriatleet uit Vrouwenakker nu op jacht naar de overwinning in de Ironman Hawaii. De overige 35 Nederlanders kwalificeerden zich de afgelopen maanden in hun leeftijdscategorie – in Ironman-wedstrijden over de hele wereld – voor Hawaii. De bekendste naam is ongetwijfeld Rob Barel. De oud-wereldkampioen uit Overberg finishte als profatleet twee keer net naast het podium op Hawaii; zowel in 1984 als in 1999 eindigde hij als vierde. De inmiddels 59-jarige Barel, die onlangs werd opgenomen in de ITU Hall of Fame, is de grote favoriet bij de mannen 60 tot 64 jaar.

Nooit eerder kwamen er zoveel atleten aan de start van de Ironman Hawaii als dit jaar. Amerika is met 741 deelnemers het best vertegenwoordigd, gevolgd door Australië (234) en Duitsland (217). Tweeënzeventig procent (1762) van de atleten is man, achtentwintig procent (698) vrouw. De oudste deelnemer is de 84-jarige Hiromu Inada uit Japan, Paul Lennart uit Denemarken is met zijn achttien jaar de jongste. Jaarlijks doen meer dan 85.000 atleten, uit negentig landen, mee aan de Ironman-wedstrijden.

De Ironman Hawaii start zaterdag om 6.35 uur (18.35 Nederlandse tijd).