In het komende nummer van Transition Magazine – dat eind volgende week op de mat gaat ploffen – geeft Mirjam Weerd een persoonlijke impressie van haar deelname aan de Challenge Aruba. Ondanks dat deze wedstrijd bijna 8.000 kilometer bij ons vandaan ligt, mogen we gerust stellen dat dit de tweede Nederlandse Challenge-triathlon is naast die van Almere.

Het eenvoudige antwoord is dat Aruba, alhoewel zelfstandig, nog steeds deel uitmaakt van het Koninkrijk der Nederlanden. Maar de band was veel sterker dan dat. Challenge Aruba werd uitgebreid begeleid en ondersteund door de organisatoren van Challenge Almere-Amsterdam. En ook het officialcorps dat tijdens de wedstrijd actief was, werd speciaal daarvoor samengesteld en opgeleid door twee Nederlandse officials: Michiel van Niekerk en Marco van Oostende.

Richard Belderok, de race director van Challenge Almere-Amsterdam, was ook op Aruba in die rol actief. “Binnen de Challenge Family wordt Almere gezien als één van de sterkere organisaties en het is ook een van de hoogst aangeschreven wedstrijden. Om die reden worden wij regelmatig gevraagd om nieuwe of aanstaande Challenge-wedstrijden te begeleiden. Zo werden we vorig jaar gevraagd om Challenge Aruba te ondersteunen. Wat dat bijzonder maakte, was dat de wedstrijd daar helemaal van de grond af werd opgebouwd. Er was geen bestaande organisatie, geen echte ervaring met dit type wedstrijden, niets. Op Aruba waren wel enkele kleine wedstrijdjes, en de trekker ter plaatse (Bas de Groot) was wel bekend met het organiseren van sportwedstrijden, maar triathlon was nieuw, laat staan op deze schaal.

In januari ben ik al een keer eerder naar hem toe gevlogen, om hem bij te praten over triathlon, over Challenge en wat daar allemaal voor benodigd is. Gelukkig werd hij ook bijgestaan door twee triatleten, dat maakte het al wel wat makkelijker. Maar bij het organiseren van een grote wedstrijd komt veel kijken. Dat vergde dus ook veel telefonisch overleg door het jaar heen.
Een week voor de wedstrijd zijn we met vijf man die kant op gegaan, naast mijzelf waren dat Jort Vlam, Jefry Visser, Marlous Droog en Shanna Weterings. Met name om namens Challenge te observeren en zaken te coördineren, maar in de praktijk hebben we ook heel veel bijgesprongen in de organisatie, bij de inschrijving, de opbouw et cetera. Vooraf hadden we nog half de indruk dat we konden genieten van een lekker weekje op een Caribisch eiland, maar het was hard aanpoten. Op sommige dagen voorafgaand aan race day sliepen we minder dan in de week voor ‘Almere’. Logisch: hier kunnen we vertrouwen op een groot, hecht en ervaren team dat weet wat ze moet doen. Daar moest alles met een betrekkelijk klein groepje gedaan èn gecheckt worden.

Naar objectieve maatstaven gemeten hebben ze op Aruba een puike eerste editie neergezet. Maar als je weet dat er vooraf bijna geen ervaring was, is het indrukwekkend wat ze hebben weten te realiseren. Met onze bemoeienis en inzet zijn diverse beginnersvalkuilen voorkomen en stond er meteen een sterk evenement. Waar wij vervolgens ook weer het nodige aan ervaringen en leerpunten hebben uitgehaald voor Almere. De lokale organisatoren waren zeer sterk in het opbouwen van contacten met topatleten. Daar hopen wij het komend jaar ook op voort te kunnen borduren. Een ander sterk punt van Challenge Aruba was dat ze diverse side-events hadden, waardoor er door de week heen veel meer momenten voor atleten waren om andere atleten te treffen en alvast de sfeer op te bouwen. Zeker met de komst van het EK volgend jaar gaan we naar dat soort dingen kijken voor Almere.

Volgend jaar zal voor ons zeker een druk jaar worden. Naast onze eigen wedstrijd zijn we namens Challenge als waarnemer en adviseur betrokken bij Geraardsbergen en Aruba, maar ook bij de wedstrijd in Samorin. Het blijft leuk om te doen, maar duidelijk een uit de hand gelopen hobby. Hoofddoel komend jaar blijft echter wel Almere.”

Weerd wint Challenge European Bonus Prize
Met haar winst in Denemarken, haar tweede plaatsen in Almere, Samorin en Gran Canaria en haar derde in Aruba, was Mirjam Weerd dit seizoen de meest constante Challenge-atleet. Begin deze maand kreeg ze daarom de Challenge European Bonus Prize van liefst 25.000 euro. 
De Nederlanders deden het overigens goed bij de Challenge Bonusprijzen. Achter Weerd pakte Yvonne van Vlerken de tweede prijs, en bij de mannen was Dirk Wijnalda (de winnaar van de eerste editie van Challenge Venetië) goed voor de vierde achter de Deen Chris Fischer.