Limburg omarmt Ironman Maastricht

Yvonne van Vlerken en Remy Meijers (foto Wouter Roosenboom)De Ironman Maastricht wordt een breed regionaal sportevenement. Maastricht zal het centrum van de eerste Nederlandse Ironman worden, maar het parcours zal ook door Sittard-Geleen en Valkenburg aan de Geul komen. Samen met de provincie Limburg hebben die gemeentes ook de benodigde subsidie verleend om de Ironman te kunnen organiseren. Maar wat verwachten die lokale overheden eigenlijk van dit nieuwe evenement? En gaat deze relatief onbekende sport wel leven bij de Limburger?

Triathlon is geen onbekende sport in Limburg. Zeker in de regio rond Stein kennen veel inwoners de triathlonsport al door de lange historie die de Triathlon Stein daar heeft. In Maastricht moet dat misschien nog groeien. Harry Impelmans, voorzitter van de Stichting Triathlon Limburg, merkt dat de bekendheid van Ironman in de afgelopen maanden al groter is geworden. “Ik hoor steeds vaker om mij heen: Ironman wat is dat precies? Ik heb ook het idee dat het draagvlak steeds breder wordt. Het besef dat er een wereldevenement naar Limburg komt, wordt steeds groter. Dit wordt gigantisch.”

Het evenement vraagt op de wedstrijddag ook nogal wat van de Limburgse bevolking. Het fietsparcours gaat bijvoorbeeld dwars door Sittard en Valkenburg, waar de inwoners behalve de Amstel Gold Race ook met allerlei andere wielerevenementen rekening moeten houden. Ondanks dat het evenement in augustus midden in het toeristenseizoen valt, verwacht sportwethouder Remy Meijers genoeg draagvlak voor de Ironman. “Dat het in het toeristenseizoen valt, maakt ook dat een groot deel van bevolking elders verblijft. Het is dus ook juist een mooi evenement tijdens de vakantie. Dan hebben toeristen ook iets te zien. En uiteraard speelt mee dat wegafzettingen sores meebrengen, maar we hebben daar gelukkig ervaring mee. Het blijft altijd nog heel nauw kijken hoe alles gaat.”

Vanuit het organisatieteam wordt ook alles gedaan om de inwoners bij de Ironman te betrekken. Emiel Frambach, die in opdracht van Ironman Europa als racedirector optreedt, legt uit: “De Ironman is toch een nieuw evenement. We doen daarom ook veel aan voorlichting naar bewoners. We hebben daar een aparte groep voor ingericht die zich alleen maar bezig houden met het goed informeren van alle bewoners in de regio van Ironman Maastricht.” Daarnaast probeert de organisatie met een teamestafette en een wedstrijd voor kinderen een breder publiek bij de Ironman te betrekken. “Voor kinderen hebben we in aanloop naar 2 augustus de Ironkids: een serie wedstrijden om kinderen te stimuleren ook te gaan sporten”, zegt Frambach. Dat is ook goed voor de promotie van de triathlonsport.

In Valkenburg hoopt wethouder Meijers dat zijn gemeente door Ironman meer op de kaart wordt gezet. Hij zegt dat Valkenburg vereerd is met de komst van het evenement. “We zien natuurlijk ook dat die Ironman over de Cauberg wil. Bij zo’n evenement in de regio kan die berg eigenlijk niet ontbreken.” Voor de uitstraling van Valkenburg is het ook belangrijk, vindt hij. “Internationaal gezien is zoiets als Ironman net zo groot of misschien wel groter dan de Amstel Gold Race. Triathlon is populair in gebieden die je met wielrennen minder bereikt.” Meijers heeft ook grote verwachtingen van de effecten van de Ironman. “Als dit wordt uitgezonden in landen waar Amstel Gold Race geen toegang toe heeft dan zullen weer nieuwe doelgroepen worden aangeboord van potentiele toeristen. Triathlon is bijvoorbeeld groot in Duitsland, dus we vermoeden toch dat daar dan een stukje Valkenburg in zal doordringen. We gaan er natuurlijk wel vanuit dat alle kastelen en de omgeving goed in beeld komen.”

Bronnen:
– Pieter van der Meer
– Foto: Wouter Roosenboom